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Cambio Climático

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Visión general de la ciencia del cambio climático


El clima terrestre está cambiando de muchas maneras que afectan nuestras condiciones del tiempo, los océanos, la nieve, el hielo, los ecosistemas y la sociedad.

Las causas naturales exclusivamente no pueden explicar muchos de estos cambios. Las actividades humanas contribuyen al cambio climático, primordialmente al descargar a la atmósfera cada año miles de millones de toneladas de dióxido de carbono (CO2) y otros gases que atrapan el calor, conocidos como los gases de efecto invernadero. [1]

Los cambios climáticos continuarán en el futuro. Mientras más gases de efecto invernadero emitamos, mayores serán los cambios climáticos en el futuro.

Foto de autos en una carretera Foto de bosque con árboles talados y, al fondo, árboles sin talar. Foto de chimeneas y cables eléctricos

Las actividades humanas, como el conducir, la manufactura, la generación de electricidad y la tala de los bosques, contribuyen a las emisiones de gases de efecto invernadero y al calentamiento del planeta.
Fuentes: EPA 2010, EPA 2011, USGCRP 2008

Los cambios en el sistema climático afectan nuestra salud, el medio ambiente y la economía. Podemos prepararnos para algunos de estos impactos del cambio climático para reducir sus efectos en nuestro bienestar.

El clima terrestre está cambiando

La temperatura media global aumentó por más de 1.3°F ( 0.7ºC) a lo largo del siglo pasado. [2] La temperatura media en el Ártico aumentó por casi el doble de esa cantidad. [2] La acumulación de gases de efecto invernadero en nuestra atmósfera y el calentamiento del planeta son responsables de otros cambios, tales como:

  • Los patrones cambiantes de precipitación [1] [3]
  • Los aumentos en las temperaturas oceánicas, el nivel del mar y la acidez
  • El derretimiento de los glaciares y del hielo marino [1]

Aprenda más acerca de los indicadores del cambio climático.

Temperaturas alrededor del mundo en los 1880s (izquierda) y en los años 1980 (derecha)

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Estos mapas muestran las temperaturas alrededor del mundo en los 1880s (izquierda) y en los años 1980 (derecha), según comparadas con las temperaturas medias entre el 1951 y el 1980. Esta diferencia de la media se llama una anomalía. El mapa a la izquierda muestra que en muchos lugares estaba más frio en los años 1880. El mapa a la derecha muestra que en la mayoría de los lugares estaba más cálido en los años 1980. La temperatura media de la superficie de la Tierra ha aumentado casi 1.5ºF (0.8ºC) durante el siglo XX. Dos terceras partes de este calentamiento ha ocurrido desde el 1975, a un ritmo aproximado de 0.3°F-0.4°F (aproximadamente 0.2°C) por década.
Fuente: NASA

Cambio climático vs calentamiento global

El término cambio climático a menudo se utiliza de forma reciproca con el término calentamiento global. Sin embargo, los términos no se refieren totalmente al mismo asunto.


El calentamiento global se refiere al alza reciente y continua de la temperatura media global cerca de la superficie terrestre.  Este es mayormente ocasionado por el aumento en las concentraciones de los gases de efecto invernadero en la atmósfera. El calentamiento global está ocasionando cambios en los patrones climáticos. Sin embargo, el calentamiento global  en sí mismo representa solamente un aspecto del cambio climático.

El cambio climático se refiere a cualquier cambio significativo en las mediciones del clima que duran a lo largo de un periodo extendido de tiempo. En otras palabras, el cambio climático  incluye cambios mayores en la temperatura, la precipitación, o los patrones del viento, entre otros, que ocurren durante varias décadas o un periodo mayor de tiempo. El cambio climático puede ocurrir a niveles globales, continentales, regionales y locales. El cambio climático se puede referir a cambios naturales en el clima o cambios ocasionados por actividades humanas.

El estado del tiempo versus el clima

La diferencia entre el estado del tiempo y el clima se debe primordialmente al tiempo de duración y la geografía. El estado del tiempo se refiere a las condiciones de la atmósfera durante un periodo corto de tiempo, tales como horas o días, y típicamente para un área geográfica local. El clima se refiere al comportamiento de la atmósfera sobre un periodo más amplio de tiempo y usualmente para un área geográfica extendida.


Ejemplos más conocidos de características del estado del tiempo incluyen la temperatura diaria, la humedad, o la cantidad de precipitación producida por una tormenta. El estado del tiempo también incluye condiciones del tiempo severas como huracanes, tornados o tormentas de nieve. Debido a la naturaleza dinámica de la atmósfera, no es posible predecir cuáles serán las condiciones del tiempo en un lugar específico, con meses o años de antelación.


El clima típicamente está definido en base a condiciones de tiempo en promedios de 30 años de duración. [4] El clima representa nuestra expectativa del estado del tiempo. Por ejemplo, el clima nos dice cuán caluroso esperamos que sea un típico verano, cuánta precipitación corresponde a una primavera más lluviosa que lo promedio, o cuán frecuentemente esperamos que ocurra un invierno con mucha nieve. Los científicos pueden comparar las observaciones del clima en términos recientes y a largo plazo para detectar la influencia de los gases de efecto invernadero en las condiciones climáticas.


Las causas naturales, por sí solas, no pueden explicar los cambios recientes

La grafica lineal con una línea que indica los aumentos de temperatura observados, una franja azul que muestra cómo la temperatura ha cambiado a lo largo del pasado siglo solo debido a las fuerzas naturales y una franja azul que indica los efectos combinados de las fuerzas naturales y humanas. La franja azul indica los comienzos y finales de las fuerzas naturales del siglo XX justo sobre 56 grados Fahrenheit (13 grados Centígrado). La temperaturas globales medias actuales observadas siguen muy de cerca las proyecciones de tanto las fuerzas humanas como las naturales—comenzando  en el 1900 a un nivel justo sobre 56 grados Fahrenheit (13 grados Centígrado) y finalizando en el 2000 alrededor de 58 grados Fahrenheit (14 grados Centígrado).

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Los modelos que solo toman en cuenta los efectos de los procesos naturales no son capaces de explicar el calentamiento que ocurrió el siglo pasado. Los modelos que también toman en cuenta los gases de efecto invernadero emitidos por los humanos son capaces de explicar el calentamiento.
Fuente: USGRCP 2009

La grafica lineal con tres  líneas que representan la concentración de dióxido de carbono, metano y oxido de nitroso a lo largo del tiempo. Los tres gases siguen un patrón muy similar que comienza a un nivel bajo y firme desde el año cero hasta algún momento en el 1900 cuando las concentraciones de todos los tres gases aumentaron dramáticamente. En los primeros años del siglo XX, el dióxido de carbono y oxido nitroso permanecieron a niveles alrededor de 280 partes por millón y 250 partes por mil millones respectivamente. Para el 2000, las medidas de dióxido de carbono alrededor de 380 partes por millón y medidas de oxido nitroso alrededor de 320 partes por mil millones. De manera similar, el metano permaneció a aproximadamente a 700 partes por mil millones hasta alrededor del 1800. Para el 2000, las concentraciones de metano midieron cerca de 2000 partes por mil millones.

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Esta gráfica muestra el aumento en las concentraciones de gases de efecto invernadero (GEI) en la atmósfera en los últimos 2,000 años. Desde 1750, los aumentos en las concentraciones de estos gases se deben a las actividades humanas de la era industrial. Las unidades de concentración son partes por millón (ppm) o partes por mil millones (ppmm), que indica el número de moléculas del gas de efecto invernadero por millón o mil millones de moléculas de aire.
Fuente: USGCRP 2009

Los procesos naturales tales como los cambios en la energía solar, los cambios en las corrientes de los océanos, y otros afectan el clima terrestre. Sin embargo, estos no explican el calentamiento que hemos observado a lo largo de los últimos 50 años. [1]

Las causas humanas pueden explicar estos cambios

Gran parte del calentamiento del pasado medio siglo ha sido causado por emisiones humanas de los gases de efecto invernadero. [1] Los gases de efecto invernadero provienen de una variedad de actividades humanas que incluyen la quema de combustibles fósiles para la calefacción y la energía, la tala de los bosques, la fertilización de los cultivos, el almacenamiento de desechos en vertederos, la ganadería, y la elaboración de algunos tipos de productos industriales.

Las emisiones de gases de efecto invernadero no son la única manera en la cual la gente puede cambiar el clima. Las actividades como la agricultura o la construcción de carreteras pueden cambiar la reflectividad de la superficie terrestre, conduciendo a un calentamiento o enfriamiento local. Este efecto es observado en centros urbanos que a menudo están más calientes que las áreas circundantes menos pobladas. Las emisiones al aire de pequeñas partículas, conocidas como los aerosoles, también pueden conducir a la reflexión o absorción de la energía del sol.

Aprenda más acerca de las tendencias climáticas pasadas y presentes y sus causas.

El clima continuará cambiando a menos que reduzcamos nuestras emisiones

Durante el siglo XXI, se proyecta que el calentamiento global habrá de continuar y los cambios climáticos probablemente habrán de intensificarse. Los científicos han usado modelos climáticos para proyectar los diferentes aspectos del clima futuro, incluyendo la temperatura, la precipitación, la nieve y el hielo, el nivel del océano y la acidez oceánica. Dependiendo de las emisiones futuras de los gases de efecto invernadero y de cómo el clima responderá, se proyecta que las temperaturas medias globales habrán de aumentar a nivel mundial de 2º F a 11.5º F (1.1ºC a 6.4ºC) para el año 2100. [1] Aprenda más acerca de las proyecciones del cambio climático futuro.

Los impactos del cambio climático tienen un impacto en nuestra salud, el medio ambiente y la economía

El cambio climático afecta nuestro medio ambiente y recursos naturales e impacta nuestra forma de vida en muchas maneras. Por ejemplo:

  • Las temperaturas más cálidas aumentan la frecuencia, la intensidad y la duración de las olas de calor, que pueden presentar riesgos a la salud, particularmente entre los niños más pequeños y los ancianos.
  • Aumentos en los niveles del mar amenazan las comunidades y los ecosistemas costeros.
  • Los cambios en los patrones y la cantidad de lluvia, así como los cambios en el tiempo en que esta ocurre y la cantidad del flujo de agua pueden afectar los suministros y la calidad del agua potable y la producción hidroeléctrica.
  • Los ecosistemas cambiantes influyen la distribución geográfica de muchas especies de plantas y animales y el momento en el cual ocurren los eventos relacionados a su ciclo de vida, tales como la migración y la reproducción.
  • Los aumentos en la frecuencia y la intensidad de los eventos de clima extremos, tales como olas de calor, sequías, e inundaciones, pueden aumentar las pérdidas a propiedades, ocasionar alteraciones costosas a la sociedad y reducir la disponibilidad y accesibilidad a los seguros.

Podemos prepararnos para algunos de los impactos más probables del cambio climático y así reducir su efecto en el ecosistema y bienestar humano. El realizar dichos preparativos se conoce como adaptación. Los ejemplos de la adaptación incluyen el fortalecer los programas de conservación de agua, mejorar los sistemas de aguas pluviales, desarrollar sistemas de advertencia temprana para eventos de calor extremos y prepararse para tormentas mucho más fuertes mediante mejores estrategias de preparación y respuesta a emergencias.

Aprenda más acerca de cómo los impactos de cambio climático habrán de afectar diferentes regiones y sectores de EE.UU. y cómo prepararnos.

Aumentos en la temperatura y otros cambios climáticos podrían tener un impacto directo en nuestro abastecimiento de alimentos y suministro de agua, los ecosistemas, las costas y la salud humana. Las franjas a la parte inferior del encasillado indican las temperaturas y los impactos que se esperan bajo posibles escenarios de emisiones altas y bajas, los cuales son determinados por nuestras acciones.

Estas dispositivas presentan algunos de los impactos del cambio climático que se esperan en sectores claves, entre otros temas. Haga clic en la imagen para ver las diapositivas.

Referencias:

[1] NRC (2010). Advancing the Science of Climate Change Salida y denegación . National Research Council. The National Academies Press, Washington, DC, USA.

[2] IPCC (2007). Climate Change 2007: Synthesis Report Salida y denegación . Contribution of Working Groups I, II and III to the Fourth Assessment Report of the Intergovernmental Panel on Climate Change [Pachauri, R.K. and A. Reisinger (eds.)]. Geneva, Switzerland.

[3] IPCC (2012) Salida y denegación . Summary for Policymakersin: Managing the Risks of Extreme Events and Disasters to Advance Climate Change Adaptation [Field, C.B., V. Barros, T.F. Stocker, D. Qin, D.J. Dokken, K.L. Ebi, M.D. Mastrandrea, K.J. Mach, G.-K. Plattner, S.K. Allen, M. Tignor and P.M. Midgley (eds.)]. A Special Report of Working Groups I and II of the Intergovernmental Panel on Climate Change. Cambridge University Press, Cambridge, United Kingdom and New York, NY, USA.

[4] Le Treut, H., R. Somerville, U. Cubasch, Y. Ding, C. Mauritzen, A. Mokssit, T. Peterson and M. Prather (2007). Historical Overview of Climate Change Science. In: Climate Change 2007: The Physical Science Basis Salida y denegación . Contribution of Working Group I to the Fourth Assessment Report of the Intergovernmental Panel on Climate Change [Solomon, S., D. Qin, M. Manning, Z. Chen, M. Marquis, K.B. Averyt, M. Tignor and H.L. Miller (eds.)]. Cambridge University Press, Cambridge, United Kingdom and New York, NY, USA.

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